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Labor trafficking
We are a statewide, nonprofit law firm that provides free legal services in civil matters to low-income people in order to ensure equal access to justice and to remove legal barriers to economic opportunity.

Labor trafficking

Farmworker Unit secures $75,000 settlement in labor trafficking case

RALEIGH · April 1, 2019 – A group of 13 migrant farmworkers represented by Legal Aid of North Carolina's Farmworker Unit has obtained justice – and $75,000 – in a labor trafficking case involving the federal H-2A visa program. The case, Eliseo Alonso-Miranda, et al. v. Cirila Garcia-Pineda, et al., was settled in U.S. District Court for the Eastern District of N.C. on Dec. 26, 2018.

The vast majority of the $75,000 settlement will be paid in damages to Legal Aid's clients: Mexican citizens lured into crippling debt for the opportunity to come to North Carolina in 2015 with promises of a legal work visa that would provide them with abundant work, ample pay, and the chance to extend their stay in the U.S. at the end of their visa period.

The ones who made those promises were three farm labor contractors in Stantonsburg, North Carolina: Cirila Garcia-Pineda, her daughter Marisa Garcia-Pineda, and her stepson Ofelio Garcia. The workers say the Garcias exploited features of the federal H-2A visa program, which allows U.S. employers to hire foreign workers for temporary agricultural work under certain conditions. Farm labor contractors act as go-betweens who recruit, transport, oversee, and often house workers on behalf of agricultural companies. The role of farm labor contractors is defined by federal law, and contractors must be certified by the U.S. Department of Labor. Farm labor contractors, in addition to fixed-site farming operations and grower associations, are permitted to directly petition for workers using the H-2A visa program.

In their August 2017 complaint against the Stantonsburg contractors, Lori Johnson, managing attorney of the Farmworker Unit, and supervising attorney Caitlin Ryland described a very different reality for their clients than the lucrative job opportunity that they were promised in their hometowns in Mexico.

The complaint alleges that before the workers arrived in North Carolina, Cirila had been operating as a farm labor contractor for years, but her business was in trouble. Facing financial difficulties and weathering multiple state and federal investigations, she was potentially on the verge of losing her certification as a farm labor contractor. So, she turned to her daughter Marisa, who was working as a paralegal in a Greenville law firm at the time. Acting as a front for her mother, Marisa submitted the various applications required to hire workers through the H-2A program. Marisa held herself out to the feds as the sole contractor, when in reality, her mother and stepbrother acted as the on-site farm labor contractors.

The workers allege that, in 2015, the Garcias charged them exorbitant and unlawful recruitment fees, which are expressly prohibited by the H-2A program; paid them less than the $7.25 per hour minimum wage and the required $10.32 per hour H-2A wage for their work in the tobacco and sweet potato fields; lied to them about their chances of staying in the U.S.; failed to reimburse the workers' upfront visa and travel-related expenses to come from Mexico to North Carolina; housed them in substandard housing; deprived them of workers' compensation coverage, which they are entitled to under H-2A rules; impeded their access to medical care; retained their Social Security cards; used threats and coercive action to try to confiscate their passports; and made a loud, public display of physically threatening another worker who dared to ask for his wages.

"Our clients wanted justice, and we are glad that we were able to win some measure of it for them." Johnson said.

The complaint alleged that, taken together, the contractors' actions violated multiple state and federal laws, including the North Carolina Wage and Hour Act, the federal Fair Labor Standards Act and Trafficking Victims Protection Act, and the rules of the H-2A program.

"This is what labor trafficking looks like," Ryland, a member of North Carolina's Human Trafficking Commission, said. "Sex trafficking might be better known, but labor trafficking is just as pernicious and it's all too prevalent, especially in industries where labor contracting services are used."

"North Carolina's agricultural industry is one of the largest users of the H-2A program," Johnson said. "H-2A workers are particularly vulnerable, despite the protections guaranteed to them by the program. They are often recruited from parts of the world with fewer economic opportunities, rarely speak English, typically are unaware of their legal rights, and they depend on their employers for nearly everything: housing, mail, access to food, medical care, houses of worship, information … almost everything. With their visas tethered to one employer, the H-2A worker can't just leave and work lawfully for a different employer. There are always individuals out there who are willing to exploit these vulnerabilities for their own gain."

Under the settlement, the three contractors deny all liability, but agree to the financial settlement and other terms, including a lifelong ban from participating in the H-2A program. This was a moot point for Cirila Garcia-Pineda, whom the U.S. Department of Labor added to its list of Ineligible Farm Labor Contractors in 2017, which prohibits her from engaging in any activity as a farm labor contractor, whether under the H-2A program or not.

For Marisa Garcia-Pineda, her agreement to the life-long H-2A ban comes on top of a three-year ban – issued by the U.S. Department of Labor in 2018 – on acting as a farm labor contractor outside of the H-2A program.

Ryland remarked, "I am honored to have had the opportunity to represent this group of workers who bravely stood up in solidarity against those that wronged them. Our clients hope that this settlement will help them and their families move forward from this experience and that shedding light on what happened will protect others vulnerable to the same exploitation."

Media Contact

Sean Driscoll, Director of Public Relations, Legal Aid of North Carolina, 919-856-2132, seand@legalaidnc.org

About

Legal Aid of North Carolina is a statewide, nonprofit law firm that provides free legal services in civil matters to low-income people in order to ensure equal access to justice and to remove legal barriers to economic opportunity. Our Farmworker Unit is a statewide project that addresses the special legal needs of migrant and seasonal farmworkers in North Carolina. Learn more at legalaidnc.org and farmworkerlanc.org.

 

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^ Back to English version

La División de Trabajadores Agrícolas asegura un acuerdo de $75,000 en caso de la trata de personas en el aspecto laboral

RALEIGH · Abril 1, 2019 - Un grupo de 13 trabajadores agrícolas migrantes representados por Ayuda Legal de Carolina del Norte de la División de Trabajadores Agrícolas ha obtenido justicia - y $75,000 - en un caso de la trata de personas en el aspecto laboral que involucra el programa federal de visas H-2A. El caso, Eliseo Alonso-Miranda, et al. v. Cirila Garcia-Pineda, et al., fue resuelto en el Tribunal de Distrito de los Estados Unidos para el Distrito Este de Carolina del Norte el 26 de diciembre del 2018.

La gran parte  del acuerdo de $75,000 se pagará en daños y perjuicios a los clientes de Ayuda Legal: ciudadanos Mexicanos fueron reclutados con una deuda perjudicial para tener la oportunidad de venir a Carolina del Norte en el 2015 con la promesa de una visa de trabajo legal que les proporcionaría trabajo abundante, un buen salario, y la posibilidad de extender su estadía en los Estados Unidos  al finalizar el tiempo de su visa.

Los que hicieron esas promesas fueron tres contratistas de trabajadores agrícolas en Stantonsburg, Carolina del Norte: Cirila García-Pineda, su hija Marisa García-Pineda y su hijastro Ofelio García. Los trabajadores dicen que los García abusaron de las características del programa federal de visa H-2A, el cual permite a los empleadores de los Estados Unidos contratar trabajadores extranjeros para trabajos agrícolas temporales bajo ciertas condiciones. Los contratistas de trabajadores agrícolas actúan como intermediarios que reclutan, transportan, supervisan y, a menudo proveen vivienda a trabajadores en nombre de las empresas agrícolas. La función de los contratistas de trabajo agrícola es definida por la ley federal, y los contratistas deben estar certificados por el Departamento de Trabajo de los Estados Unidos. Los contratistas de trabajadores agrícolas, granjas operativas, y las asociaciones de productores, tienen permiso para solicitar directamente a los trabajadores utilizando el programa de visa H-2A.     

En la demanda de agosto de 2017 contra los contratistas de Stantonsburg, Lori Johnson, Abogada Directora de la División de Trabajadores Agrícolas, y la Abogada Supervisora Caitlin Ryland describieron una realidad muy diferente para sus clientes, que la lucrativa oportunidad de trabajo que les prometieron en sus pueblos de origen en México.

La demanda alega que antes de que los trabajadores llegaran a Carolina del Norte, Cirila había estado operando como una contratista de trabajadores agrícolas por años, pero su negocio estaba en problemas. Al enfrentar dificultades financieras y sobrellevar múltiples investigaciones estatales y federales, estaba potencialmente a punto de perder su certificación como contratista de trabajadores agrícola. Entonces, se dirigió a su hija Marisa, que en ese momento estaba trabajando como asistente legal en un bufete de abogados en Greenville. Utilizando su nombre para encubrir a su madre, Marisa presentó las diversas solicitudes requeridas para contratar trabajadores a través del programa H-2A. Marisa se presentó ante las agencias federales como la única contratista, cuando en realidad, su madre y su hermanastro eran los contratistas de trabajo agrícola en los campos de trabajo.

Los trabajadores alegan que, en el 2015, los García les cobraron cuotas sumamente altas e ilegales de reclutamiento, las cuales están explícitamente prohibidas por el programa H-2A; les pagaron menos del salario mínimo de $7.25 por hora y el salario requerido de $10.32 por hora de H-2A por su trabajo en los campos de tabaco y camote; les  mintieron sobre sus posibilidades de permanecer en los EE.UU.; fallaron en reembolsarles el costo de la visa y los gastos relacionados con los viajes de México a Carolina del Norte; los alojó en viviendas precarias; los privó de la cobertura de compensación laboral para trabajadores, a la que tienen derecho según las reglas H-2A; impedido su acceso a la atención médica; confiscaron sus tarjetas de Seguro Social; utilizaron amenazas y acciones agresivas para intentar confiscar sus pasaportes; e hicieron una demostración pública en donde amenazaron físicamente a otro trabajador que se atrevió a preguntar sobre su salario.

"Nuestros clientes querían justicia, y nos alegramos de haber podido ganar algo de eso para ellos," dijo Johnson.

La demanda alegó que, en conjunto, las acciones de los contratistas violaron múltiples leyes estatales y federales, incluyendo la Ley de Horas y Salarios de Carolina del Norte, la Ley de Normas Razonables de Trabajo y la Ley de Protección de Víctimas de la Trata de Personas, y las reglas del programa H-2A.

"Así es la trata de personas en el aspecto laboral," dijo Ryland, miembro de la Comisión de Trata de Personas de Carolina del Norte. "La trata de personas en el aspecto sexual podrá ser más conocido, pero la trata de personas en el aspecto laboral es igual de pernicioso y demasiado frecuente, especialmente en las industrias donde se utilizan los servicios de contratación laboral."

"La industria agrícola de Carolina del Norte es uno de los mayores usuarios del programa H-2A," dijo Johnson. "Los trabajadores del programa H-2A son particularmente vulnerables, a pesar de las protecciones que les garantiza el programa. Normalmente, son reclutados de partes del mundo con menos oportunidades económicas, rara vez hablan inglés, generalmente desconocen sus derechos legales, y dependen de sus empleadores para casi todo: vivienda, correspondencia, acceso a alimentos, atención médica, lugares de adoración, información... casi todo. Con sus visas atadas a un empleador, el trabajador H-2A no puede simplemente irse y trabajar legalmente para un empleador diferente. Siempre hay personas que están dispuestas a explotar estas vulnerabilidades para su propio beneficio."

Según el acuerdo, los tres contratistas niegan toda responsabilidad, pero aceptan el acuerdo financiero y otros términos, incluyendo ser prohibidos de por vida de poder participar en el programa H-2A. Este fue un punto discutible para Cirila García-Pineda, a quien el Departamento de Trabajo de los EE. UU. agregó a su lista de Contratistas de Trabajadores Agrícolas Inelegibles en 2017, la cual la prohíbe participar en cualquier actividad como contratista de trabajadores agrícolas, ya sea bajo el programa H-2A o no.

Para Marisa García-Pineda, su acuerdo con la prohibición del programa H2A de por vida se suma a una prohibición de tres años, emitida por el Departamento de Trabajo de los EE. UU. en 2018, al actuar como contratista de trabajadores agrícolas fuera del programa H-2A.

Ryland comentó: "Me siento honrada de haber tenido la oportunidad de representar a este grupo de trabajadores que valientemente levantaron la voz en solidaridad en contra de los que los maltrataron. Nuestros clientes esperan que este acuerdo los ayude a ellos y a sus familias a salir adelante de esta experiencia y al sacar a la luz lo que sucedió va a proteger a otras personas vulnerables de este tipo de  explotación."

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Contacto con los medios

Sean Driscoll, Director de Relaciones Públicas, Ayuda Legal de Carolina del Norte, 919-856-2132, seand@legalaidnc.org

Acerca de Ayuda Legal

Ayuda Legal de Carolina del Norte es una firma de abogados a nivel estatal sin fines de lucro, que brinda servicios legales gratuitos en asuntos civiles a personas de bajos ingresos para garantizar el acceso equitativo a la justicia y eliminar las barreras legales a oportunidades económicas. Nuestra División de Trabajadores Agrícolas es un proyecto estatal que aborda las necesidades legales especiales de los trabajadores agrícolas migratorios y temporales en Carolina del Norte. Obtenga más información en www.legalaidnc.org y www.farmworkerlanc.org